29 de diciembre de 2005
Más chapuzas de Dan Brown: Ángeles y Demonios
Mi hermano está en el CERN haciendo su proyecto de final de carrera. Allí se investiga con los átomos y es donde empieza la novela de Dan Brown Ángeles y Demonios. Me ha traído una revista institucional de allí que se llama Cern Courier.

Pues en ese Cern Courier, en el número de este mes (volumen 45, nº 10, diciembre 2005) aparece una entrevista con Walter Oelert, el científico que lideró el equipo que hace diez años sacó los primeros átomos de antimateria. Se titula "Setting the record straight" y está en la página 15.

Aquí va parte de la entrevista que le hace Tomasz Rozek. La traducción es mía:

La novela de Dan Brown Ángeles y Demonios ha sido enormemente popular. Una hermandad secreta asesina a un físico que consiguió producir la primera antimateria del mundo. Seguramente ha oído usted hablar del libro

Incluso lo he leído. De hecho, el autor me mata justo al principio.

Correcto. Usted muere y la antimateria robada del CERN se utiliza para chantajear al Vaticano. El CERN produce antimateria, y el contacto de esa antimateria con la materia ordinaria resulta en una desintegración allí donde las grandes cantidades de energía aparecen. ¿No le asusta a usted que un día el argumento de Dan Brown se convierta en realidad?

No, porque no hay forma de producir y almacenar una gran cantidad de antimateria.

¿Qué significa exactamente "una gran cantidad de antimateria"? ¿Estamos hablando de kilos?

No, ni siquiera de nanogramos. Hablo de simples átomos. No somos capaces de producir y almacenar cantidades de antimateria que causaran daño de ningún tipo, es decir, que pudiesen ser usadas como explosivo, como aparece en el libro.

¿Quiere decir que no somos capaces ahora o no lo vamos a ser nunca? ¿Es un problema de tecnología o quizá el resultado de las leyes físicas?

Ambos. Vamos a empezar con los problemas tecnológicos, que quizá sean los menos convincentes. Incluso si alguien pudiese producir grandes cantidades de antimateria, su primer dolor de cabeza sería cómo almacenarla. Primero, debería depositarla en el vacío, cualquier otro "recipiente" sería inmediatamente desintegrado, desaparecería. Así que la antimateria debe de guardarse justo en el centro de un vacío creado por un campo magnético. Esto es posible, esperamos hacerlo en el CERN, pero sólo con unas decenas de átomos.

El vacío debe de ser de la mejor calidad. Lo que llamamos vacío en la vida diaria está lejos del ideal. Una bombilla eléctrica no está vacía, contiene un gas muy muy diluido. En la "trampa de antimateria" del CERN la presión del gas es de 10 elevado a -17 milibares. Esto significa que hay de media unos cuantos miles de átomos por centímetro cúbico. Así que incluso ahí tenemos desintegración de átomos "parásitos". Mientras que es posible salvar unos cuantos cientos de átomos de la desintegración, proteger, digamos, un miligramo de antimateria es prácticamente imposible. Y cada desintegración libera una cantidad de energía que degrada el vacío. Es una reacción en cadena.

El límite técnico no es real. Lo que es imposible hoy puede muy bien ser posible mañana. ¿Tal vez aprendamos cómo conseguir un vacío cada vez mejor?

Estoy de acuerdo en que los argumentos técnicos pueden no ser convincentes. En todo caso, en un día el CERN produce alreadedor de 10 elevado a 12 antiprotones. Las renovaciones, el mantenimiento y actualización de los equipos, las vacaciones y otras interrupciones limitan los días de producción de antiprotones a 200 en todo el año. En 50 años se producirían alrededor de 10 elevado a 16 antiprotones en el CERN. Incluso si todos ellos se hicieran átomos, llegaríamos a alrededor de una millonésima de miligramo de antihidrógeno. Repito: en 50 años.

Tengo que añadir que en el proceso de producción de antihidrógeno sólo una pequeña cantidad de antiprotones se hace antiátomo. Una vez calculé que incluso si todos los recursos energéticos naturales del planeta (carbón, petróleo, gas) se utilizasen para producir antimateria, sólo podríamos hacer funcionar un coche durante 15.000 km. Esto es física. No depende del desarrollo tecnológico.

¿Así que podemos olvidarnos de la antimateria como fuente de energía?

¡Por supuesto! Hasta que encontremos "recursos naturales" de antimateria (y yo no cuento con ello), la producción de antimateria en la tierra para crear energía, o como en el libro, para actos terroristas, nunca valdrá la pena. Se gastaría mucha más energía para su producción de la que recibiríamos con la desintegración.

¿Le gusta que haya más gente que conozca el CERN por Ángeles y Demonios que por las publicaciones científicas? ¿Está el CERN correctamente descrito en la novela?

Esta pregunta tiene trampa, así que mi respuesta será diplomática. En mi opinión, la antimateria, y por lo tanto el CERN como único lugar donde la podemos producir, entró en el libro por casualidad. Eran sólo un punto de partida. Una bomba atómica en el Vaticano hubiera servido también. No quiero hablar a favor del autor, pero tengo la impresión de que quería tocar el conflicto entre la ciencia y la fe. La historia muestra que a veces ese conflicto ha sido, de hecho, percibido por la Iglesia y por la comunidad científica.

[...]

Se dice que de joven pensó usted en hacerse actor. ¿Aceptaría el papel de Leonard Vetra, el creador de antimateria en el CERN, en una posible película basada en Ángeles y Demonios?

Sí, pero sólo con la condición de que no me saquen un ojo o me graben "Iluminatti" en el pecho con un hierro candente. Creo que desde el punto de vista de la representación yo podría servir. Después de todo, Vetra es asesinado en la primera página de la novela. ¿Llega a decir algo?

Sí, pero muy poco. Exactamente cuatro frases

Entonces estoy seguro de que lo podría hacer.

18:45:00 ---------------------  

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